Durante el ciclo primavera-verano 1998-99 fue detectada en algunos predios de Sinaloa la presencia de la enfermedad del ergot, hongo que fue reportado por primera vez en la India en 1917 y en Kenia en 1924, pero que por mucho tiempo estuvo limitada a los países de Asia y áfrica.

De países sudamericanos fue avanzando hacia el norte, siendo reportada en México en el año de 1997, por primera vez en el sur de Tamaulipas, extendiéndose rápidamente a otras entidades como Veracruz, San Luis Potosí, Nayarit, Nuevo León, Coahuila, Sonora, Michoacán y Sinaloa, entre otros.

El ergot puede ser causado por un hongo patógeno, transportado cuando se pega a la ropa, en la maquinaria, en el cuerpo, en las patitas de los insectos o simplemente por el viento, por lo que es capaz de recorrer grandes distancias en corto tiempo, desde que aparece por primera vez.

El hongo ataca únicamente ovarios no fecundados, generalmente de los lotes de producción de semilla (hembras) y de raras ocasiones en sorgos para grano, cuando hay esterilidad en el polen, pero el polen se puede esterilizar cuando hay bajas temperaturas (alrededor de 12º) y altas temperaturas (cercanas a los 40º) y sequía durante el período anterior a la floración, de dos a tres semanas.

El ovario es infectado mucho antes de la aparición de la miel. Una finísima capa blanca aparece en la base del ovario, tanto interna como externamente y finalmente el ovario completo es convertido en una masa blanca y entonces comienza la exudación de miel. Las gotas recién formadas son incoloras y transparentes, pero progresivamente se hacen opacas.

Debe tenerse precaución para identificar bien los síntomas del ergot ya que el hongo no es el único causal de exudación de mielecilla del sorgo.

Insectos como los pulgones también secretan mielecilla pegajosa que es frecuentemente mezclada con los residuos blancos de larvas de otros insectos.

Las hojas del sorgo también pueden liberar mielecilla a temperaturas menores de 23ºC., debido a un desorden fisiológico llamado enfermedad “azucarada de la hoja” la mielecilla de insectos y la enfermedad azucarada de la hoja no contiene esporas del hongo del ergot.

La infección primaria es posiblemente establecida por conidios (forma del hongo) provenientes de planta de sorgo sembradas fuera de las fechas recomendadas, después de mediados de marzo, o de plantas de zacate Johnson, del sorgo forrajero y de ciertas malezas, pero a la fecha no se ha comprobado que la infección primaria del ergot haya provenido de semillas contaminadas.

Por ser una enfermedad del ovario, el ergot reduce la cantidad de grano en lotes de producción de semillas, porque las flores no producen grano. Lo que se ha observado en lotes comerciales ha sido reducciones del 1% en el rendimiento de grano.

A la fecha, la evidencia sugiere que los granos de sorgo con ergot tiene poca o ninguna implicación para la salud animal, pero se requieren estudios más a fondo para confirmar estas apreciaciones.

Como medidas de prevención y control se pueden sugerir las siguientes:

  1. Sembrar semillas certificadas.
  2. Sembrar en las fechas recomendadas, en condiciones ambientales que no favorezcan la esterilización del polen y el desarrollo de la enfermedad.
  3. Utilizar híbridos que produzcan grandes cantidades de polen.
  4. Destruir e incorporar los residuos que quedan en el terreno, inmediatamente después de la cosecha.
  5. Remover hospederos como zacate Johnson, antes que llegue a la floración.
  6. Mantenerse informado acerca de la actualización de las medidas de control establecidas por las autoridades competentes.
  7. En caso de enviar o transportar panojas para ser analizada, hacerlo en bolsas de papel.

Estas medidas que son sumamente sencillas puede ayudar al productor a disminuir los riesgos de que se presente la enfermedad, y si todos los agricultores participan, será más difícil que la enfermedad prospere en Sinaloa.

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